Wednesday, January 29, 2014

The 2014 (30th) Japan Prize

On 23 April 2014, Yasuharu Suematsu, Honorary Professor of Tokyo Institute of Technology, will be bestowed the 2014 (30th) Japan Prize in Electronics, Information and Communication for his pioneering research on semiconductor lasers for high-capacity long-distance optical fiber communication

Dr. Yasuharu Suematsu pioneered the way for high-capacity long-distance optical fiber communication, which is the core technology in our information networks, especially the Internet. It was realized through the development of semiconductor lasers capable of operating with optical fibers at a wavelength band having low transmission loss, as well as operating with stable wavelength under high-speed modulation.

The prosperity of the Internet would not have been possible without the high-capacity long-distance optical fiber transmission system using combination of light sources, which can generate high-speed modulation optical signal, and low-loss optical fiber, which can transmit optical signal across long distances. Despite the demonstration of semiconductor lasers in 1962 and the prediction of the nature of low-loss property of optical silica fiber in 1966, scientific and technological breakthroughs were still needed to establish the core technologies for such transmission systems. In particular, semiconductor lasers at the time were not applicable for such systems due to the instability of the lasing wavelength under rapid output power modulation to generate information signal.

From early on, Dr. Suematsu was proposing a high-performance transmission system using optical fiber. He identified the requirements of lasers and led the development of semiconductor lasers for high-capacity long-distance optical fiber transmission from an engineering approach, covering a wide range of disciplines from theory to materials. In 1974, Dr. Suematsu proposed the integration of reflectors with phase-shifted periodic structures into semiconductor lasers, which led to the concept of dynamic single-mode lasers having stable lasing wavelength even under high-speed modulation. He also realized in 1979, the room-temperature continuous-wave operation of InGaAsP lasers in the 1.5-μm band, the wavelength range with lowest loss in the optical fiber.

In 1981, he combined these technologies and achieved the room-temperature continuous-wave operation of an InGaAsP laser integrated with phase-shifted reflectors in the 1.5-μm band, thereby becoming the world’s first to demonstrate dynamic single mode operation. Before his achievement, realization of integrated lasers was considered technologically too difficult, however, his efforts finally opened up the way for high-capacity long-distance optical fiber communication. Dynamic single mode lasers have become the standard for light sources in present-day high-capacity optical fiber transmission systems in overland cables and intercontinental submarine cables.

Today, there is an ever-growing demand for high-capacity long-distance optical fiber communication, which has now become a part of our social infrastructure. It is expected that the future growth in the capacity of optical transmission systems will not only benefit ordinary communications and video transmissions, but will also lead to the dissemination of new systems in our society, such as telemedical services with real-time transmission of ultra high-resolution video.

Anticipating the future requirements, Dr. Suematsu combined theory and experiments to open up a new paradigm in semiconductor lasers. Furthermore, his approach in achieving dynamic single-mode operation at the optical transmission wavelength was an excellent example of how an engineering research should be. As a result, he has made indispensable contributions to forming the foundation of today’s information society. Dr. Suematsu’s pioneering research achievements are thereby deemed most eminently deserving of the 2014 Japan Prize given to honor contributions in the field of “Electronics, Information and Communication.”

末松安晴博士は、光ファイバーの損失が最小となる波長の光を発し、かつ高速変調時に波長変動が抑制できる半導体レーザーを実現して、インターネットをはじめとする情報ネットワークを支える大容量長距離光ファイバー通信に道を拓いた。

インターネットは、高速変調が可能な光源と低損失の光ファイバーを用いた大容量長距離光通信により支えられている。しかし1962年に半導体レーザーが作られ、1966年に光ファイバーの低損失予測が提唱されても、その根幹を支える技術が確立するまでには、学術的・技術的ブレークスルーが必要であった。特に、当時の半導体レーザーは高速変調時の発振波長が変動することから、大容量の光ファイバー通信に適用することができなかった。

末松博士は、光ファイバーを使用する高性能伝送システムを早くから提唱し、実現すべきシステムから必要とされるレーザーの特性を定めて、理論から材料までの広範な分野をカバーした工学的アプローチで大容量長距離通信用途の半導体レーザー開発を先導した。まず1974年に位相シフトを有する周期的構造を用いた反射器を半導体レーザーに集積することを提案し、高速変調時に発振波長が安定する動的単一モードレーザーの概念へと発展させた。並行して、光ファイバーの損失が最小となる1.5µm帯で発振するInGaAsPレーザーの室温連続発振を実現した。1981年には、これらの技術を組み合わせ、位相シフトを有する反射器を集積したInGaAsPレーザーを1.5µm帯で室温連続発振させ、動的単一モード動作を世界で初めて実証した。当初、集積レーザーは技術的に難しいとみられていたが、これを覆して大容量長距離光ファイバー通信への道を拓いたのである。現在、動的単一モードレーザーは、大容量光ファイバー通信の光源として、陸上光幹線、大陸間海底光幹線に遍く使われている。

今日、社会基盤となった大容量長距離光ファイバー通信への要求はとどまるところがない。今後、光通信が一層大容量化することにより、通常の通信や動画配信にとどまらず、超高精細画像の実時間伝送による遠隔医療など新たなシステムが社会に広く普及していくと期待されている。

要求される性能を予想し、理論と実験を組み合わせて新たなパラダイムを通信用半導体レーザーにもたらし、光通信波長で動的単一モード発振を実現した末松博士の業績は、工学研究のあるべき姿を示しており、世界を先導して現在の情報化社会の基盤の形成に不可欠な貢献をした。末松安晴博士の業績は「エレクトロニクス、情報、通信」分野における貢献を称える2014年日本国際賞にふさわしいと考える。